Narrativa elevata

Romanzi con la cabina dell'ascensore e altri componenti del sistema

In un precedente articolo, "Solo per i bambini" (ELEVATOR WORLD, ottobre 2007), ho esplorato l'uso degli ascensori nella letteratura per l'infanzia. L'articolo di questo mese riguarda anche l'“ascensore letterario”; tuttavia, l'attenzione è stata spostata sulla narrativa per adulti rappresentata dai romanzi polizieschi e di suspense in cui gli autori hanno utilizzato l'ascensore come ambientazione principale. In due dei tre libri selezionati per questo articolo, questo uso si estendeva oltre la cabina per includere il pozzo, la fossa e la sala macchine, mentre il terzo libro poneva l'accento su una caratteristica spesso trascurata nella storia degli ascensori: l'operatore.

Discesa fatale (1939)

Scritto dall'inglese John Rhode (lo pseudonimo di Cecil John Charles Street [1884-1964]) e dall'americano Carter Dickson (lo pseudonimo di John Dickson Carr [1906-1977]), questo libro è stato pubblicato contemporaneamente negli Stati Uniti (Fatal Descent ) e l'Inghilterra (Drop to His Death). La copia recensita per questo articolo era l'edizione tascabile della Biblioteca Popolare del 1947, che presentava un disegno sulla copertina raffigurante una mano armata di coltello che taglia un cavo dell'ascensore. Questa immagine stilizzata, ovviamente, non era intesa come una rappresentazione letterale di un ascensore, né, in effetti, aveva nulla a che fare con la trama. Questa storia poliziesca segue il noto schema del "mistero della stanza chiusa", in cui la cabina dell'ascensore fungeva da stanza chiusa a chiave: quando l'ascensore privato di un proprietario di una casa editrice di successo arriva al piano terra del suo edificio, lui viene trovato all'interno da solo e morto, colpito a morte, senza pistola in vista.

L'ascensore era caratterizzato nel romanzo come “automatico, privato e personale” e vi si accedeva nell'atrio da una porticina di bronzo che “invece di essere una doppia porta a soffietto, era un'unica porta su cardini. Un pannello di vetro oblungo nella porta mostrava un pozzo dell'ascensore oltre”. Porte simili ma meno ornate fornivano l'accesso all'ascensore ai piani superiori. Le porte a battente sono state progettate in modo tale da non poter essere aperte a meno che l'auto non fosse presente a un pianerottolo. Secondo il “meccanico” dell'edificio, a cui è stato chiesto di assistere l'investigatore nelle sue indagini, il bordo dell'auto “scivola in una specie di cricchetto lungo la fiancata, ed è trattenuto lì. Finché non viene trattenuto lì, finché la cosa non si ferma, la connessione non può essere stabilita e la porta non si apre". Il meccanico riferì inoltre: "Un buon numero di ascensori, sai, hanno una grata d'acciaio pieghevole all'interno della porta. Questa è una precauzione aggiuntiva. Se apri o provi a giocherellare con la grata, l'ascensore si ferma. In alcune parti di Londra sono obbligatori per legge”. Tuttavia, ha notato che il proprietario dell'edificio non amava i cancelli pieghevoli, affermando che "gli ostacolavano"; quindi, non erano impiegati sul suo ascensore privato.

La cabina dell'ascensore era sorprendentemente grande: è stata descritta come larga 6 piedi, profonda 6 piedi e alta 8 piedi con “pareti di ferro. . . verniciato per imitare il bronzo” e un “pavimento in gomma grigia”. L'auto era dotata di quattro "minuscole luci elettriche" (una in ogni angolo) controllate da un interruttore della luce nell'auto, anch'essa illuminata da un 18 sq.-in. lucernario. L'auto era controllata da una fila verticale di sette pulsanti rossi etichettati "Terra", "1", "2", "3", "4", "5" e "Stop". Secondo il meccanico, il pulsante "Stop" è stato utilizzato per "correggere" gli errori:

“Supponiamo che tu entri, con l'intenzione di andare al terzo piano. Per errore si preme il pulsante per il secondo piano e l'ascensore parte. Premi il pulsante Stop. Arresta immediatamente l'ascensore. Quindi premi il pulsante che volevi davvero e vai avanti.”

L'auto includeva anche un dispositivo che fungeva da sicurezza delle porte ridondante. Ancora una volta, come descritto dal meccanico: "Il peso di chiunque si trovi sul pavimento dell'ascensore - qualsiasi cosa al di sopra di 2 pietre - stabilisce un collegamento elettrico che blocca le porte". (Nota: 1 pietra equivale a 14 libbre). Ulteriori informazioni fornite dal meccanico riguardavano la sala macchine, denominata "timoneria", che conteneva un tamburo elettrico. Per la manutenzione generale era possibile “salire alla timoneria, azionare l'interruttore e togliere la corrente. Poi, ovviamente, si aprirà qualsiasi porta». Se necessario, l'ascensore poteva essere spostato mentre l'elettricità era spenta usando “un verricello a mano nella timoneria. I contrappesi sono così delicatamente bilanciati che è facile come spostare un secchio su e giù per un pozzo».

Queste informazioni dettagliate sono state integrate dalle descrizioni della fossa, dai viaggi in ascensore effettuati dal detective e dal suo assistente e dal resoconto di un "incidente" in ascensore causato da qualcuno che aveva indebolito i cavi con una torcia di saldatura. Sebbene alcuni dettagli tecnici siano leggermente strani, gli autori hanno presentato l'ascensore in modo credibile ed è stato costantemente utilizzato in tutto il libro come ambientazione primaria per l'azione. La popolarità del libro è stata indicata dall'edizione tascabile del mercato di massa (1947), così come dalla sua traduzione in francese (1951), giapponese (1958) e italiano (1990).

L'ascensore e la caduta (1948)

In The Lift and the Drop, GV Galwey (1912-1996) ha presentato ai lettori una formula altrettanto nota in quanto la storia si apre con l'omicidio: il lettore scopre subito come è stato fatto; il mistero è, ovviamente, chi è stato. La copia recensita per questo articolo era l'edizione tascabile di Penguin Books del 1951. L'ambientazione è ancora una volta una grande casa editrice e, come il primo libro, anche questo mistero utilizza l'ascensore in maniera efficace. L'omicida ha posizionato sui cavi di sollevamento “taglierine esplosive montate appositamente per lo sparo elettrico” e ha collegato le cariche a una “cella al selenio” (un primo tipo di interruttore fotosensibile) in modo tale che quando l'auto si avvicinava alla sommità del vano, il le taglierine "hanno tagliato tutti e cinque i fili in una volta" e l'auto è precipitata nel pozzo e si è schiantata nella fossa. Galwey ha attinto alle sue esperienze nella Marina britannica durante la seconda guerra mondiale nella sua scelta di esplosivi: i "taglierini" erano anche descritti come "taglierine per dragamine", dispositivi progettati per tagliare i cavi delle mine sottomarine.

Tra le prove esaminate dal detective c'era una raccolta di articoli tecnici sulla progettazione e la sicurezza degli ascensori. Questa raccolta conteneva un articolo che conteneva un "resoconto dettagliato dello schianto di un aereo contro [l']Empire State Building. . . . Aveva fatto cadere uno degli ascensori come una pietra per centinaia di piedi, eppure c'erano stati dei sopravvissuti a quell'incidente". Questo, ovviamente, si riferiva a un evento storico reale: nel luglio 1945, un bombardiere B-25 si schiantò contro l'Empire State Building. Ulteriori prove che l'autore abbia svolto ricerche prima di scrivere il suo libro si trovano in una breve introduzione, in cui ha affermato: "Mr. Challen di Waygood Otis Ltd. mi ha spiegato quanto sia difficile far cadere un ascensore con un certo grado di puntualità o certezza”. Galwey continua dicendo ironicamente: "Penso che abbiamo superato tutte le difficoltà con il metodo descritto qui, ma non possiamo accettare la responsabilità per qualsiasi delusione sperimentata dall'intenzione di omicidi che provano la nostra tecnica". È interessante notare che una caratteristica significativa omessa da Galwey era la sicurezza dell'auto, che si sarebbe attivata quando l'auto è caduta nel pozzo, impedendo così l'omicidio. Infine, in riferimento al costruttore dell'ascensore – “Safety Elevation Ltd.” - il detective ha notato che l'azienda si è descritta come "produttori di ascensori e scale mobili", il che gli ha fatto chiedere: "Perché non li chiamano scale mobili?"

uomo notturno (1951)

uomo notturno è stato co-autore di Lucille Fletcher (1912-2000), che ha scritto la storia come sceneggiatura, e Allan Ullman (1909-1982), che ha trasformato la sua sceneggiatura in un romanzo. Fletcher è meglio conosciuto per la sceneggiatura Sorry, Wrong Number, che Allan Ullman ha anche trasformato in un romanzo. Le edizioni recensite per questo articolo includono la copertina rigida (1951) e due tascabili per il mercato di massa. La storia riguarda una donna che viveva al 23° piano del suo condominio e gli eventi che si sono verificati dopo che un nuovo operatore di ascensore – assunto per lavorare il turno di notte – è apparso sulla scena. Descritta sulla copertina rigida come "Un'avventura in suspense", una dichiarazione trovata all'interno della sovraccoperta esclamava ulteriormente: "Quando ha visto il nuovo uomo dell'ascensore notturno, HA PROVATO LO SHOCK DELLA SUA VITA!" Lo "shock" è avvenuto perché la donna sospettava che il "night man" fosse la persona che era stata condannata per l'omicidio di sua madre e che avrebbe dovuto essere in prigione.

In questo libro, l'ascensore serve come mezzo principale per creare gradualmente suspense a causa dei crescenti sentimenti di impotenza della donna per la sua mancanza di controllo e confinamento mentre l'operatore la trasporta da e verso il suo appartamento. Nell'impostare queste scene, gli autori hanno fornito eccellenti resoconti descrittivi del funzionamento dell'ascensore, che includevano il seguente passaggio:

Mentre si dirigeva verso l'ascensore, riuscì a distinguere la freccia dell'indicatore che girava lentamente. . . anche se sapeva che non era necessario, premette per un istante il pulsante dell'ascensore e udì il ronzio in risposta del registro nell'auto che scendeva. L'indicatore si stava assestando da 4 a 3 a 2, e lei poteva sentire il sibilo dell'aria che scorreva nel pozzo e il tintinnio di una catena che oscillava liberamente. Poi una luce apparve attraverso la porta a vetri smerigliati; si udì uno schiocco di interruttori mentre l'auto rallentava e si fermava; e il cancello interno fu tirato indietro con eleganza. La porta davanti alla quale si trovava si spalancò.

L'auto e il vano non erano dotati di porte automatiche - l'operatore doveva aprire e chiudere entrambe le porte per i passeggeri - e l'interno dell'auto era descritto come rivestito di specchi.

Come nei libri precedenti, l'ascensore è effettivamente utilizzato come scenario che, in questo caso, apre la storia e ne facilita la drammatica conclusione. Il successo del libro è indicato nella sua selezione da parte del Detective Book Club come libro del mese (luglio 1951), successive edizioni tascabili per il mercato di massa (1953 e 1959) e la sua pubblicazione in francese (1951) e tedesco (1969). . Una caratteristica interessante della sua pubblicazione sono le varie copertine dei libri, tutte raffiguranti la donna e l'uomo notturno dentro o vicino all'auto e che diventano sempre più provocanti con il passare del tempo. (Confronta le copertine del 1951, 1953 e 1959.) L'edizione cartonata usava anche un modo un po' nuovo per indicare l'inizio di un nuovo capitolo: una serie di punti verticali che correvano lungo il lato destro dei frontespizi dei capitoli (da 1 a 23) servivano come "segnali sul pavimento" e i numeri dei capitoli "si arrampicavano" gradualmente sulla pagina.

I lettori più attenti avranno notato che non ho rivelato informazioni chiave sulla trama di questi libri. Il motivo è semplice: non volevo svelare i finali. Per i lettori di EW che amano i romanzi polizieschi classici, consiglio vivamente Fatal Descent e The Lift and the Drop, entrambi prontamente disponibili come libri usati. Night Man, sebbene interessante, è più un thriller psicologico che un mistero ed è, forse, più datato nella sua narrazione rispetto agli altri.

Il Dr. Lee Gray, professore di Storia dell'Architettura e preside associato senior del College of Arts + Architecture presso l'Università della Carolina del Nord a Charlotte, ha scritto più di 200 articoli mensili sulla storia del trasporto verticale (VT) per ELEVATOR WORLD dal 2003. È anche autore di From Ascending Rooms to Express Elevators: A History of the Passenger Elevator in the 19th Century. È anche curatore di theelevatormuseum.org, creato da Elevator World, Inc.

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